La plaza fue escenario del desembarco chileno en Antofagasta, el 14 de febrero de 1879. En esa época, era un sitio eriazo sobre el cual afloraban montículos rocosos. Este espacio ya había sido designado previamente como plaza, como constata el plano de la ciudad fechado en 1869. En esa época, la plaza se encontraba enmarcada por un templo parroquial, el cuartel de policía y su cárcel, y la escuela municipal.

Con la visita del prefecto de Cobija en 1873, la junta municipal encomendó a los presos la labor de eliminar las rocas de la superficie, para aplanar el irregular terreno de la plaza. Con aportes de los vecinos, se formó un jardín central. En 1875, la junta municipal recibió la donación de 35 árboles y una fuente por parte del intendente de Valparaíso, Francisco Echaurren.

El 27 de agosto de 1880, el gobernador Luis García Reyes decretó cambiar el nombre a plaza Emilio Sotomayor. Esta denominación perduró hasta el 12 de octubre de 1892, cuando en el marco del cuarto centenario del descubrimiento de América, la plaza fue renombrada con su nombre original.

Arquitectura

La Plaza Colón cuenta con una serie de monumentos.

La Torre Reloj de Antofagasta, donación de la colonia inglesa a la ciudad, se inauguró el 17 de septiembre de 1911 y fue declarada Monumento Histórico Nacional el 18 de abril de 1986. Las piezas fueron ensambladas por Raymundo Allende, un funcionario de la empresa del Ferrocarril de Antofagasta a Bolivia. Pese a que popularmente se le denomina como una "réplica del Big Ben", este sólo posee similitud en su sonido. A pesar que originalmente llego suficiente material para que su altura fuera muy superior a la existente, leyes de la época prohibían que cualquier edificación fuera superior al de la catedral de la ciudad.

La colonia española encomendó a Enrique Granada y Zacarías Gómez la instalación de un monumento, como regalo de la colonia por el centenario de la República de Chile. Estos dos eligieron al arquitecto Jaime Pedreny para levantar el Monumento a los Reyes de España, el cual presenta la figura de los reyes, un cóndor y un león.

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